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El cuero, un material moderno

Es uno de los materiales naturales más antiguos y sin embargo más modernos que se utilizan día a día. Gracias a la química moderna, el cuero es un exitoso producto a nivel mundial que está en constante renovación. Pero por sobre todo es un excelente ejemplo de sustentabilidad.

Primer ejemplo de sustentabilidad

Los egipcios ya sabían como hacerlo, según indican las inscripciones de las tumbas de miles de años atrás.

I_1_LederEl hombre del hielo de 5300 años de edad conocido como “Ötzi” vestía ropas hechas de diferentes variedades. Los dueños de vehículos de lujo confían en él. Incluso es imposible imaginar una tienda de moda sin él. Por supuesto, estamos hablando del cuero.

Es uno de los materiales naturales más antiguos, más duraderos y más versátiles de uso diario. Ahora, gracias a la química moderna, sus mejores propiedades pueden preservarse con una atención cada vez mayor en la protección del medio ambiente y la sustentabilidad.


Una hazaña de la evolución

Estas propiedades son, en muchos aspectos aún imbatibles. El cuero es resistente y duradero. Con el cuidado adecuado, los artículos de cuero duran décadas. Hay muy pocos materiales que ganan encanto y atractivo con el tiempo como el cuero. El cuero respira activamente, permitiendo que el vapor del aire y el agua circule. En la industria de la indumentaria, esta es una enorme ventaja sobre los materiales sintéticos. Al mismo tiempo, es posible hacerlo repelente al agua, mientras que, por otro lado, un cuero húmedo que ha absorbido hasta 20 por ciento de agua no se siente para nada incómodo. El cuero es elástico, incluso después de años de uso intenso. Los zapatos de cuero se ajustan al pie y en cierta medida crecen con él. El cuero es aislante, es térmico y sin embargo no nos hace sudar como muchas fibras sintéticas.

“No debemos olvidar que estas propiedades han sido desarrolladas mediante la experiencia a través de cientos de miles de años de evolución”, explica Dietrich Tegtmeyer, Jefe de la División de Desarrollo de Productos y Aplicación de la unidad de negocios Leather de LANXESS . “Preservarlas es el arte maestro de la artesanía del cuero”. El respeto por el material y el arte se expresa en todo el trabajo de Tegtmeyer y sus colegas.

I_2_Leder“El cuero de alta calidad es aquel que mantiene la mayor parte del material original”, dice. “Por desgracia, un porcentaje considerable de la producción mundial de cuero es cuero de baja calidad que ha perdido estas propiedades funcionales”. Es una lástima, ya que el cuero es sobre todas las demás cosas el último producto reciclado. Está hecho de pieles de animales. Está disponible en cualquier lugar donde se produce carne. “Ningún bovino muere por su piel”, explica Tegtmeyer. “Los cueros son un subproducto inevitable y el hecho de que la industria haga un producto duradero, versátil y de alto valor es un buen ejemplo de sustentabilidad”.

 

Cómo se hace el cuero

Realizar cuero a partir de pieles de animales implica una serie de pasos. Tal vez el más importante de ellos es el curtido. Una vez que el pelo, la carne y la capa superior de la piel han sido removidos de las pieles, se utilizan agentes de curtido para asegurarse de que la piel sea durable y flexible. Agentes de curtido estabilizan la matriz de colágeno de la piel para evitar el arrugado de la piel y el endurecimiento al secarse. En el corazón de la piel se encuentran cadenas de proteínas en forma de espiral que normalmente se tensarían como bandas de goma al secarse. El curtido asegura que se mantengan estiradas pero flexibles. Hasta cierto punto actúan como espaciadores dentro del tejido.

II_1_LederSólo después de este paso las pieles pueden disponerse para su posterior procesamiento, todavía húmedas y no refrigeradas. Las pieles curtidas con cromo tienen un brillo azul y, por lo tanto, también se las llama “wet blue” en esta etapa del proceso. Del mismo modo, las pieles blancas curtidas orgánicamente se llaman “wet white”. Estas pieles previamente curtidas son la base de toda forma ulterior de cuero. Obtienen su color y características finales durante el post-curtido, cuando también se utilizan colorantes y agentes de lubricación. El proceso de acabado posterior se ocupa exclusivamente de la superficie de la piel. Aquí es donde la capa exterior obtiene su estructura, sus cualidades repelentes al agua y la suciedad o la resistencia a los rayos UV. Esto se puede lograr utilizando aceites o capas de polímeros transparentes, todo depende de lo que el cliente requiere.

Mejor vendido en Leverkusen

“La producción de cuero es todavía un arte real, incluso hoy en día”, dice Tegtmeyer. “Después de todo, se trata de un producto natural. Como es el caso de la vitivinicultura, las materias primas nunca están totalmente estandarizadas. Se necesita una gran cantidad de conocimientos técnicos para garantizar que, a pesar de esto, siempre se produzca un producto de alta calidad”. Desde los inicios de la industria del cuero, que sufrió de una mala imagen durante siglos debido al mal olor de las curtiembres, mucho se ha logrado. Procesos cada vez más refinados y, sobre todo, el curtido sintético y los productos de acabado han revolucionado la artesanía. El curtido con cromo merece una mención especial, ya que es especialmente eficaz, barato y eficiente en el tiempo. Así, desde su desarrollo en la segunda mitad del siglo XIX, el uso de cromo se ha convertido en el proceso dominante en todo el mundo. Aproximadamente el 80 por ciento de todos los cueros se producen de esta manera. Chromosal® -un best-seller de LANXESS en Leverkusen- es uno de los productos más antiguos realizados por el grupo de especialidades químicas. Se utiliza para hacer cueros que no se encogerán incluso si se hierven.

 

II_2_LederSin embargo, Chromosal® es sólo uno de los cerca de 500 productos que LANXESS ofrece para la producción de cuero. El Grupo no sólo es uno de los 5 principales fabricantes de productos químicos de cuero en todo el mundo. LANXESS es también uno de los pocos proveedores de rango completo que ofrecen y desarrollan soluciones apropiadas para cada paso del proceso de producción del cuero. A pesar de que la producción de cuero es un negocio que tiene miles de años de edad, el potencial de innovación está lejos de haberse agotado. Por ello, el Grupo dispone de centros de tecnología aplicada no sólo en su sede en Leverkusen, sino también en todos los principales mercados de cuero en todo el mundo, donde los expertos de cuero de LANXESS se enfocan en nuevas soluciones y productos.

 

 Siempre algo nuevo

El cuero es un producto que depende mucho de las modas y tendencias. Dos veces al año, los diseñadores y productores esbozan las tendencias de moda para el verano y las colecciones de invierno para los 18 meses siguientes. Cuando se trata de la industria del cuero, son los diseñadores de Italia los que todavía marcan la pauta, a menudo en el sentido más verdadero de la palabra. ¿Qué colores, estilos y acabados estarán en las pasarelas y los estantes de la temporada después de la próxima, depende en gran medida de las ideas de los diseñadores de cuero. Así es como LANXESS está trabajando una vez más esta primavera con su propio diseñador y un equipo de técnicos de cuero en Italia en la aplicación de las nuevas tendencias para el invierno 2015/2016. Los productores de cuero eligen sus favoritos entre estos, ya sean zapatos, accesorios o los componentes interiores de los automóviles, otro mercado en crecimiento.


Producción sustentable hacia adelante

III_2_LederSin embargo, las ideas del producto final no son el único factor decisivo en este proceso. Los fabricantes también se están centrando cada vez más en los flujos de producción. “En las últimas dos o tres décadas, la industria del cuero ha hecho enormes avances en los ámbitos de la eficiencia de los recursos y la sustentabilidad”, dice Tegtmeyer. “El consumo de agua por metro cuadrado de cuero ha caído un cincuenta por ciento. El consumo de energía relacionado con la producción también se ha reducido a la mitad. Mientras tanto, los productos químicos tóxicos, como los metales pesados han sido cada vez más desterrados de los procesos. “Y el desarrollo continúa. Por ejemplo, con su nueva iniciativa “Gestión Sustentable del Cuero”, LANXESS ha creado una plataforma que se puede utilizar para desarrollar mayores ganancias en la eficiencia y nuevos procesos que van más allá de proteger el medio ambiente y ahorrar recursos. El Grupo de Leverkusen está trabajando con los productores de cuero en cuestiones tales como la identificación de nuevas enzimas y materias primas de última generación en la química del cuero. Según Tegtmeyer: “El objetivo es utilizar materiales toxicológica y ecológicamente seguros, reduciendo el consumo de agua y ahorrando aún más energía. Al mismo tiempo, los cueros deben ser aún más durables”.

 

La química decide

Lo que se conoce como cueros livianos es otra área de desarrollo. Estos son cueros que poseen las mismas propiedades, sólo que con un peso mucho menor por metro cuadrado. “Cuando nos imaginamos un avión con cerca de 300 pasajeros, asientos de cuero más ligero constituyen una contribución real al potencial de ahorro de combustible”, dice Tegtmeyer. “Al mismo tiempo, los asientos de cuero duran más que la tapicería de tela, que a su vez significa menos necesidad de reemplazo”. Lo mismo se aplica en la industria automotriz, donde la tendencia es hacia diseños cada vez más ligeros y eficientes en consumo de combustible. Para un proveedor de soluciones como LANXESS, hay una constante necesidad de ganarse a los clientes con innovaciones. “Estamos constantemente probando nuevas cosas en nuestras curtiembres”, explica el especialista en cueros. “Presentamos nuestras mejores soluciones a nuestros clientes”. En ese punto, el cuero, los costos y requerimientos de materiales asociados deben convencer. “Alrededor del 25 por ciento del cuero acabado es química moderna. Así que vale la pena para los productores ser exigente, ya que la química correcta hace una enorme diferencia”, dice Tegtmeyer. “Los requisitos de agua, energía y, por supuesto, de tiempo son variables que cualquier fabricante industrial debe tener en cuenta, por razones de negocios. Nuestras soluciones también tienen que adaptarse a esto”.

 

El mundo en cuero

IV_1_LederEl mercado mundial del cuero tiene un volumen de unos 50 millones de euros. Poco menos de dos mil millones de metros cuadrados de cuero se procesan cada año, sobre todo para los zapatos, que aún representan más del 50 por ciento del mercado del cuero. Los tapizados, sobre todo en los automóviles, ocupan el segundo lugar por delante de las aplicaciones en la ropa y especiales. Asia, China en particular, se ha convertido en los últimos años en el mayor fabricante de cueros para calzado del mercado. Un 50 por ciento de todos los productos de cuero ahora se originan en Asia. Mientras tanto, es Europa la que lidera el mercado mundial de la química del cuero, un mercado con un volumen de entre dos y tres mil millones de euros. Por lo tanto, el material y la cadena de producción del cuero se extienden a través de todo el mundo:
•Por ejemplo , el cromo viene de Sudáfrica, el mayor productor de cromo en el mundo. LANXESS opera su propia mina de allí.
•Las pieles provienen principalmente de Brasil o América del Norte, los mayores productores de carne en el mundo.
•La mayor parte del procesamiento ahora se lleva a cabo en China.
•El cuero se compra y se utiliza en todo el mundo.

99 por ciento de utilización

Como uno de los cinco proveedores más importantes y uno de los pocos proveedores de rango completo, LANXESS se beneficia cada vez más de la creciente búsqueda de la eficiencia en el mercado del cuero. Por ejemplo, con sus productos químicos el Grupo está haciendo posible la producción de cueros de alta calidad, incluso a partir de cueros menos perfectos. Por lo tanto, una porción más grande de cada piel de animal se puede utilizar, lo que a su vez ahorra recursos. Hoy en día, alrededor del 50 por ciento de la piel de un animal se transforma en cuero. Otros constituyentes de la piel se están utilizando cada vez más, incluyendo colágenos, proteínas y grasas. Pueden ser utilizados para aplicaciones tales como fertilizantes o materiales base en la industria de los cosméticos. En total, alrededor del 99 por ciento de la piel de un animal -que después de todo es un subproducto de nuestros hábitos alimenticios- se puede utilizar.
“En mi opinión, este aspecto ecológico, específicamente el reciclado, es un factor propio del mercado del cuero”, explica Tegtmeyer. “Una muy alta calidad y productos duraderos que se inician como un subproducto en sentido estricto. Esto es algo extraordinario”.

Los antiguos egipcios y “Ötzi” habrían permanecido impasibles ante esto. Sin embargo, para el grupo de especialidades químicas LANXESS, que lucha intensamente con las consecuencias ambientales de una población mundial en rápido crecimiento, este es uno de los muchos ejemplos de una filosofía de sustentabilidad comprometida.